La chaleur nous fait réfléchir plus lentement (étude)

BOSTON - Une violente vague de chaleur n'affecte pas seulement les personnes âgées et malades, mais aussi le cerveau des jeunes et des personnes en bonne santé, comme une nouvelle étude surprenante l’a montré.

Les températures élevées dans la chambre à coucher réduisent la capacité de penser. C'est le résultat d'une étude américaine qui s'est penchée sur la vitesse des réactions matinales des étudiants pendant une vague de chaleur à Boston. Les médecins de l'école Harvard Chan ont comparé les performances cognitives de 44 élèves avant, pendant et après une vague de chaleur pendant douze jours. Les résultats ont été publiés mardi 10 juillet 2018 dans la revue scientifique Plos Medicine (DOI : 10.1371/journal.pmed.1002605).

24 des jeunes en bonne santé vivaient dans une résidence étudiante climatisée, où la température moyenne variait de 17,5 à 25 degrés Celsius à 21,4 degrés Celsius. Les 20 autres vivaient dans un bâtiment sans refroidissement. La température moyenne y était de 26,3 degrés Celsius - de 19,6 à 30,4 degrés Celsius.

Temps de réponse plus longs

En plus des températures, les chercheurs ont également pris en compte les niveaux de bruit et d'humidité dans les chambres ainsi que les habitudes de sommeil, de consommation d'alcool et d'activité des étudiants pendant les douze jours. Ils devaient faire 2 petits tests tous les matins, juste après s'être réveillés sur leur smartphone : reconnaître rapidement et correctement la couleur des mots et résoudre des tâches de calcul simples.

Pendant la vague de chaleur de cinq jours, qui a été suivie de cinq jours de températures estivales normales, le temps de réaction des élèves sans climatisation a augmenté de façon significative. Pour leurs réponses à un test de mots, ils avaient besoin de 13 % de plus de temps que leurs camarades de classe qui avaient eu des nuits plus fraîches.

Un pourcentage similaire des points obtenus lors d'un test de calcul a diminué. Comme les tests n'étaient effectués que le matin, les auteurs ne pouvaient faire aucune déclaration sur la capacité de penser plus tard dans la journée.

Chaleur qui reste dans le bâtiment

Fait remarquable, les températures dans les bâtiments non refroidis ont encore augmenté au cours des deux derniers jours de l'étude, même quand la vague de chaleur s'était déjà calmée. Joseph Allen, l’auteur principal, du Center for Climate, Health and Global Environment de la Harvard Chan School ajoute : « Dans les régions du monde où le climat est plus frais, des bâtiments sont construits pour conserver la chaleur. Ces bâtiments ont du mal à se débarrasser de la chaleur des chaudes journées d'été ».

« La plupart des recherches sur les effets de la chaleur sur la santé ont été effectuées jusqu'à présent dans des groupes à haut risque, comme les personnes âgées. Cela donnait l'impression que la population générale n'était pas affectée par les vagues de chaleur », a déclaré le co-auteur Jose Guillermo Cedeno Cedeno Laurent. Cet angle mort (blindspot) a été abordé avec l'étude - parce que le nombre de vagues de chaleur dues au changement climatique devrait également augmenter pour des villes comme Boston au nord des Etats-Unis.

Pas surprenant

« La conception de l'étude est bonne dans l'ensemble, mais les résultats ne sont pas vraiment surprenants », a déclaré Alexandra Schneider, épidémiologiste au Centre Helmholtz de Munich, commentant l'étude. Elle n'est pas surprise que l'on ne soit pas aussi efficace à des températures élevées, surtout après une nuit de sommeil altérée par la chaleur. « L'absence de refroidissement nocturne du corps est aussi le point pour d'autres conséquences sanitaires de la chaleur élevée ».

Causes possibles

Philip Lewis et Thomas Erren de l'Université de Cologne ont souligné que d'autres études devraient examiner si l'attention réduite augmenterait également le risque d'accidents. Les découvertes ne sont pas surprenantes. « Le manque de sommeil, l'interruption de l'horloge interne et la probabilité plus élevée que vous n'ayez pas bu suffisamment d'eau contribuent à réduire les performances cognitives », ont expliqué les experts.

Cependant, cette étude qui examine pour la première fois les personnes en bonne santé et les jeunes, montre qu'une planète qui se réchauffe peut entraîner des problèmes de santé plus graves qu'on ne le pensait auparavant.

Le 10 juillet 2018. Traduit de l'allemand grâce à l'aide d'outils automatiques de traduction, supervision et écriture finale du texte par Xavier Gruffat (pharmacien, fondateur de Creapharma.ch). News originale de Keystone-ATS en allemand publiée sur Pharmapro.ch et/ou Medpro.ch (Pharmapro Sàrl est client de Keystone-ATS).

Référence de l’étude : Plos Medicine (DOI : 10.1371/journal.pmed.1002605). Crédits photos : Fotolia.com


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